Twitter kämpft mit einem Elon Musk-Problem

SAN FRANCISCO – Hell und früh am Montag hat Elon Musk das Gefühl, dass die Regierung ein überraschendes neues Dokument hat.

Darin legte der reichste Mann der Welt seine möglichen Absichten gegenüber Twitter dar, an dem er einen Anteil von 9,2 Prozent angehäuft hat, und betonte, wie drastisch sich seine Position seit einer Woche verändert hatte.

Laut dem Dokument, das bei der Securities and Exchange Commission eingereicht wurde, könnte Mr. Musk, wenn er etwas dagegen hat, mehr Twitter-Aktien kaufen und seinen Besitz an dem Unternehmen erhöhen. Er könne seine Ansichten über Twitter in sozialen Medien oder anderen Kanälen frei äußern, heißt es in dem Dokument. Und er behielt sich das Recht vor, „seine Pläne jederzeit zu ändern, wie er es für angemessen hält“.

Es war ein Versprechen – oder vielleicht auch eine Drohung. Wie auch immer, die Einreichung fasste die tückische Situation zusammen, in der sich Twitter jetzt befindet. Mr. Musk, 50, der größte Aktionär von Twitter und einer der profiliertesten Nutzer, könnte die Social-Media-Plattform sehr gut gegen sich selbst verwenden und sogar genug Aktien kaufen, um das Unternehmen zu übernehmen.

„Twitter hat immer mehr als seinen gerechten Anteil an Funktionsstörungen erlitten“, sagte Jason Goldman, der zum Gründungsteam von Twitter gehörte und in der Vergangenheit im Vorstand von Twitter war. „Aber zumindest wurden wir nicht aktiv von potenziellen Vorstandsmitgliedern getrollt, die das von uns entwickelte Produkt verwendeten.“

Der Einreichung folgte eine Woche voller Dramen mit hohen Einsätzen zwischen dem Milliardär und dem Unternehmen. Letzten Montag enthüllte Twitter, dass Mr. Musk Aktien im Unternehmen angehäuft hatte, die jetzt einen Wert von mehr als 3 Milliarden US-Dollar haben. Einen Tag später wurde er in den elfköpfigen Vorstand von Twitter eingeladen und stimmte zu, nicht mehr als 14,9 Prozent des Unternehmens zu besitzen oder zu übernehmen. Dann, am Sonntag, sagte Twitter abrupt, dass all diese Wetten abgeschlossen seien und dass Mr. Musk kein Direktor werden würde.

Was genau zwischen Mr. Musk, der mehr als 81 Millionen Follower auf Twitter hat, und den Führungskräften und Vorstandsmitgliedern des Unternehmens vor sich ging, ist unklar. Aber es hinterlässt Twitter – das Gründerstreitigkeiten, Revolten in Vorstandsetagen und den Zorn von Außenaktionären überlebt hat – mit einem aktivistischen Investor wie keinem anderen.

Mr. Musk, der auch den Elektroautohersteller Tesla und die Raketenfirma SpaceX leitet, ist dafür bekannt, unberechenbar und unverblümt zu sein und oft Twitter zu benutzen, um andere zu kritisieren, zu beleidigen und zu trollen. Indem er nicht mehr in den Vorstand eintrat, befreite er sich von Corporate-Governance-Regeln, die ihn verpflichtet hätten, im besten Interesse des Unternehmens und seiner Aktionäre zu handeln.

Herr Musk lehnte sich in diese Freiheit, nachdem seine Entscheidung dem Unternehmen am Samstagmorgen mitgeteilt worden war. Er verkündete auf Twitter, dass er im „Goblin-Modus“ sei, und schlug Änderungen vor, wie das Entfernen des „w“ aus dem Firmennamen, um ihn vulgärer zu machen, und die Öffnung des Hauptsitzes in San Francisco, um Obdachlose zu beherbergen. Später löschte er einige der Beiträge.

„Dies ist kein typischer Aktivismus oder, ehrlich gesagt, so etwas wie ein Aktivismus, den wir zuvor gesehen haben“, sagte Ele Klein, Co-Vorsitzende der globalen Shareholder Activism Group bei der Anwaltskanzlei Schulte Roth & Zabel. „Elon Musk macht keine Dinge, die die Leute zuvor gesehen haben.“

Patrick Gadson, Co-Leiter der Shareholder Activism-Praxis bei Vinson & Elkins, einer anderen Anwaltskanzlei, sagte, er habe Sympathie für Twitter. „Ich würde niemals wollen, dass ein Direktor, den ich vertrete, oder überhaupt ein Direktor, sich mit dieser Situation auseinandersetzen muss“, sagte er.

Herr Musk antwortete nicht auf Anfragen nach Kommentaren. Er hat die Situation in Bezug auf den Vorstand von Twitter nicht direkt angesprochen, aber einen Tweet geliked, der darauf hindeutete, dass das Unternehmen seine Rechte auf freie Meinungsäußerung einschränken wollte.

Parag Agrawal, der Vorstandsvorsitzende von Twitter, spielte darauf an, wie sich Herr Musk als „Treuhänder des Unternehmens“ hätte verhalten müssen Ein Eintrag Am Sonntag. Twitter, das eine Biografie von Herrn Musk als Mitglied seines Vorstands veröffentlichte, die am späten Sonntag noch sichtbar war, lehnte eine Stellungnahme am Montag ab.

Anerkennung…über Twitter

Mr. Musk hat lange Zeit erhebliche Missachtung der Corporate-Governance-Regeln gezeigt. Im Jahr 2018 wurde er wegen Wertpapierbetrugs angeklagt, nachdem er fälschlicherweise getwittert hatte, er habe sich die Finanzierung gesichert, um Tesla privat zu nehmen. Mr. Musk stimmte später zu, der SEC eine Geldstrafe von 20 Millionen Dollar zu zahlen und als Tesla-Vorsitzender für drei Jahre zurückzutreten.

Er stimmte auch zu, Tesla zu erlauben, seine öffentlichen Äußerungen über das Unternehmen zu überprüfen. Aber im Jahr 2019 forderte die SEC einen Richter auf, ihn wegen Verstoßes gegen die Vergleichsbedingungen zu verachten, indem er weiterhin fälschlicherweise über Tesla twitterte.

Innerhalb von Twitter waren die Mitarbeiter am Montag bestürzt und besorgt über die Eskapaden von Herrn Musk, so ein halbes Dutzend aktuelle und ehemalige Mitarbeiter, die nicht befugt waren, öffentlich zu sprechen. Nachdem der Milliardär Twitter am Wochenende vorgeschlagen hatte, sein Hauptquartier in ein Obdachlosenheim umzuwandeln, weil „sowieso niemand auftaucht“, fragten die Mitarbeiter, woher Mr. Musk das wissen könne, da er das Gebäude seit einiger Zeit nicht mehr besucht habe. Sie wiesen auch darauf hin, dass Mr. Musk, dessen Nettovermögen auf mehr als 270 Milliarden Dollar geschätzt wird, es sich leicht leisten könnte, den Obdachlosen in San Francisco selbst zu helfen.

Andere sagten, sie seien verärgert über Mr. Musks Tweets, in denen er das Produkt und das Geschäftsmodell des Unternehmens kritisierte, und stellten fest, dass er die Zeit und die Gedanken, die im Laufe der Jahre in die Aktualisierung der Dienste von Twitter geflossen seien, nicht zu schätzen gewusst habe und dass er keine Kenntnis von der Produkt-Roadmap habe. Einige Mitarbeiter sagten, sie seien erleichtert, nachdem sie gelesen hatten, dass Herr Musk nicht in den Vorstand eintreten würde, so die Angaben von Personen, die sich die interne Kommunikation bei Twitter angesehen hatten.

Als es immer noch so aussah, als würde Mr. Musk dem Vorstand beitreten, plante Mr. Agrawal eine Frage-und-Antwort-Sitzung für Mr. Musk, um auf die Bedenken der Mitarbeiter einzugehen. Die Sitzung wurde abgesagt, sagte eine Person mit Kenntnis der Entscheidung.

Mr. Musks Vorstoß ist das zweite Mal in zwei Jahren, dass Twitter mit einem aktivistischen Investor zu tun hat. Im Jahr 2020 erwarb die Investmentfirma Elliott Management einen Anteil von 4 Prozent und nutzte ihre Position, um auf Änderungen zu drängen, darunter die Absetzung von Jack Dorsey als Chief Executive und ein aggressiveres Finanzwachstum. Herr Dorsey trat im November zurück.

Elliotts Ansatz folgte der typischen Formel für aktivistische Investoren: Erwerben Sie eine bedeutende Beteiligung an einem Unternehmen und drängen Sie dann auf Änderungen in der Unternehmensführung und Strategie, um den Aktienkurs in die Höhe zu treiben.

„Normalerweise ist ein Aktivist in seinen Absichten sehr klar“, sagte Rich Greenfield, Analyst bei LightShed Ventures, einem Risikokapital-Investmentfonds. Aber „wir wissen nicht, was die wahre Motivation von Elon Musk ist. Hat dieser Elon Spaß? Versucht dieser Elon, Veränderungen herbeizuführen? Versucht dieser Elon, die Aktie nach oben zu treiben?“

Twitter ist laut Analysten besonders anfällig für Aktivisten, weil seine Gründer die Aktien des Unternehmens nicht so strukturiert haben, dass sie sich mehr Kontrolle verschaffen. Die Gründer von Google und Facebook haben die Stimmrechte über die Aktien behalten, was ihnen einen übergroßen Einfluss auf die Richtung ihrer Unternehmen verschafft.

Natasha Lamb, geschäftsführende Gesellschafterin bei Arjuna Capital, einer aktivistischen Investmentfirma, die einige Twitter-Aktien besitzt, sagte, Herr Musk verfolge einen lockereren Ansatz als andere aktivistische Investoren.

„Musk nutzt Twitter, um seine Meinung zu hören, aber das ist keine Kernaktivität“, sagte sie. „Es scheint das zu sein, was er zum Spaß macht.“

Was Mr. Musk Spaß macht, kann sich für Twitter als weniger erweisen. Die Erleichterung unter den Twitter-Mitarbeitern, dass er nicht mehr in den Vorstand eintreten würde, war nur von kurzer Dauer, sagten die aktuellen und ehemaligen Mitarbeiter, als sie feststellten, dass er nicht mehr an eine Vereinbarung gebunden war, keine weiteren Aktien zu kaufen oder das Unternehmen zu übernehmen.

Mr. Musk könnte weiter mit Twitter spielen, sagten die aktuellen und ehemaligen Mitarbeiter, die sie erkannt hätten. Einige fügten hinzu, sie hätten Angst vor dem, was als nächstes kommen könnte.

Lauren Hirsch beigetragene Berichterstattung.

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