Ölmanager sprechen bei Hausanhörung über hohe Gaspreise

WASHINGTON – Inmitten eines Wirbels parteiischer Schuldzuweisungen darüber, wer für steigende Energiepreise verantwortlich ist, haben sich Führungskräfte von sechs großen Öl- und Gasunternehmen am Mittwoch gegen Kritik verteidigt, dass sie versuchen, die Unternehmensgewinne zu steigern, indem sie sich weigern, mehr Öl und Gas zu fördern.

Sie erschienen vor einem Ausschuss des Repräsentantenhauses, da hohe Benzinpreise vor den Zwischenwahlen im November zu einem zentralen Thema geworden sind. Die Republikaner haben die Vorschriften der Biden-Regierung und die Umweltpolitik für Mängel bei der Energieerzeugung verantwortlich gemacht, während die Demokraten in Frage gestellt haben, warum Unternehmen die Benzinpreise nicht senken könnten, da die Ölpreise seit einem Anstieg nach der russischen Invasion in der Ukraine etwas nachgelassen haben.

Die Führungskräfte versuchten, sich der politischen Debatte zu entziehen, und sagten, sie würden sich nicht an Preistreiberei beteiligen und lediglich auf globale Rohstoffpreise reagieren, die außerhalb ihrer Kontrolle lägen. Sie sagten auch, dass sie daran arbeiten, auf sauberere Energie umzusteigen.

„Wir sind hier, um Antworten von großen Ölkonzernen zu bekommen, warum sie das amerikanische Volk abzocken“, sagte der Abgeordnete Frank Pallone Jr., ein Demokrat aus New Jersey und Vorsitzender des Energie- und Handelsausschusses, während der Anhörung. „In Zeiten von Rekordgewinnen weigert sich Big Oil, die Produktion zu erhöhen.“

Die Ölmanager nahmen Anstoß an den Anschuldigungen der Demokraten, blieben aber in ihren Antworten zurückhaltend.

„Da Öl ein globaler Rohstoff ist, legt Shell den Rohölpreis nicht fest oder kontrolliert ihn nicht“, sagte Gretchen H. Watkins, die Präsidentin von Shell USA, dem Ausschuss in ihren vorbereiteten Bemerkungen. „Die heutige Krise und der Druck auf Kohlenwasserstoffversorgung und -preise zeigen die dringende Notwendigkeit, die Energiewende zu beschleunigen.“

Michael Wirth, Chief Executive von Chevron, bestand darauf, dass das Unternehmen „keine Toleranz gegenüber Preistreiberei“ habe.

Nachdem seine Zustimmungsraten auf ein neues Tief gefallen sind, da die Inflation seit Monaten hoch bleibt, hat Präsident Biden Mühe, dem amerikanischen Volk den Anstieg der Gaspreise zu erklären. In einem Versuch, von der breiten Unterstützung für lähmende Sanktionen gegen Russland zu profitieren, hat die Regierung versucht, den jüngsten Anstieg der Gaspreise als „Putins Preiserhöhung“ zu charakterisieren.

Aber die Republikaner haben versucht, dem Präsidenten die Erhöhung um den Hals zu hängen, indem sie feststellten, dass der Gaspreis seit einem Jahr steigt, lange vor Putins Invasion in der Ukraine. Sie haben die Angst vor höheren Gaspreisen als Hauptargument gegenüber den Wählern für die Notwendigkeit eines Führungswechsels angeführt.

Die Republikaner haben Herrn Biden wegen seiner Aufhebung der Genehmigungen für die Ölpipeline Keystone XL sowie der Unterbrechung neuer Pachtverträge für Ölquellen auf Bundesland gehämmert. Beamte des Weißen Hauses haben versucht zu erklären, dass keine Politik für den Anstieg der Gaspreise verantwortlich ist.

In Wirklichkeit hat die Lockerung der Pandemiebeschränkungen die Nachfrage nach Gas erhöht, wenn das Angebot nicht schnell genug steigt. Sowohl Angebot als auch Nachfrage werden von Faktoren bestimmt, die sich der Kontrolle von Herrn Biden und dem Kongress entziehen.

Dennoch scheinen die Angriffe zu funktionieren. In einer kürzlich durchgeführten Umfrage der Quinnipiac University gaben nur 24 Prozent der Befragten an, dass der Anstieg der Gaspreise auf den Krieg in der Ukraine zurückzuführen sei, wobei mehr Amerikaner die Politik der Biden-Regierung verantwortlich machten.

Eine kürzlich von NBC News durchgeführte Umfrage zeigte, dass die Mehrheit der Amerikaner trotz breiter Unterstützung für das Verbot russischer Ölimporte immer noch besorgt über die Gaspreise ist. Umfragen haben gezeigt, dass die Zustimmungswerte von Herrn Biden mit etwa 40 Prozent fast die niedrigsten seiner Präsidentschaft sind, was darauf hindeutet, dass die Amerikaner ihn für verantwortlich halten, selbst wenn sie einige seiner Außenpolitik unterstützen.

Einige Demokraten, die im November mit umkämpften Rennen konfrontiert sind, haben darauf gedrängt, die bundesstaatliche Gassteuer bis Ende des Jahres auszusetzen. Aber die Republikaner schossen den Vorschlag schnell ab und nannten ihn einen verzweifelten Versuch, die Wähler anzusprechen. Progressive haben auch versucht, den Anstieg der Energie- und Gaspreise zu nutzen, um auf Investitionen in saubere Energie zu drängen, um die Abhängigkeit von ausländischen autoritären Führern und Ölunternehmen zu verringern.

Die Republikaner versuchten bei der Anhörung am Mittwoch, aus der schwachen Position von Herrn Biden Kapital zu schlagen.

„Dies ist nicht die Preiserhöhung von Putin“, sagte die Abgeordnete Cathy McMorris Rodgers, Republikanerin aus Washington. „Das ist die Biden-Preiserhöhung. Seit seinem Amtsantritt ging es stetig bergauf.“ Sie sagte, die Demokraten suchten einen weiteren Sündenbock, indem sie die Ölindustrie beschuldigten.

Frau Rodgers und andere Republikaner kritisierten, was sie die Bemühungen der Regierung nannten, die Ölsanktionen gegen Venezuela und den Iran zu lockern, um die globale Ölversorgung anzukurbeln, sowie die Entscheidung, die Keystone XL-Pipeline zu blockieren, die mehr kanadische Produktion aus den Ölsanden dieses Landes importiert hätte .

Der Durchschnittspreis für eine Gallone Benzin ist etwa 1,30 $ höher als vor einem Jahr und steigt parallel zu den Ölpreisen, die jetzt knapp unter 100 $ pro Barrel liegen.

Die Demokraten haben die Ölmanager aufgefordert, Dividendenerhöhungen und Aktienrückkäufe auszusetzen und mehr in die Entwicklung alternativer Energien und die Senkung der Benzinpreise zu investieren. Sie sagten, ihre Wähler litten und seien zunehmend verärgert über Ölunternehmen über höhere Preise.

Letzte Woche sagte Herr Biden, dass einige Ölunternehmen die Produktion erhöht hätten, fügte jedoch hinzu, dass „zu viele Unternehmen ihren Teil nicht leisten und sich dafür entscheiden, außergewöhnliche Gewinne zu erzielen, ohne zusätzliche Investitionen zu tätigen, um die Versorgung zu unterstützen“.

Die Empörung über die Gewinne der Ölkonzerne ist nicht ungewöhnlich. Politiker kritisieren die Energiewirtschaft oft für Profitgier, wenn die Gaspreise steigen, und lassen ihre Klagen dann stillschweigend fallen, wenn die Preise zurückgehen. In den letzten 15 Jahren haben sich die Öl- und Gaspreise in drei großen Zyklen auf und ab bewegt.

Zuletzt erholte sich die Energienachfrage schnell von der Flaute der frühen Pandemie, als Impfstoffe allgemein verfügbar wurden und ein Rückgang der Infektionen zurückging. Die globale Ölförderung ist jedoch nicht vollständig auf das Niveau vor der Pandemie zurückgekehrt. Die US-Produktion liegt knapp bei 12 Millionen Barrel pro Tag, etwa eine Million unter dem Rekord, der kurz vor der Pandemie aufgestellt wurde. Da Ölfirmen Bohrinseln hinzufügen, erwartet das Energieministerium, dass die US-Produktion im nächsten Jahr 13 Millionen Barrel übersteigen wird.

Während Mr. Biden die Ölunternehmen auffordert, die Produktion auszuweiten, raten die Wall-Street-Investoren ihnen, vorsichtiger zu sein, weil sie nicht wollen, dass Unternehmen bei hohen Preisen einen Sturm bohren, nur um Geld zu verlieren, wenn die Preise wieder sinken. Das ist zwischen 2011 und 2015 passiert und hat zu zahlreichen Insolvenzen geführt.

Im Moment machen Ölkonzerne Rekordgewinne. Exxon Mobil sagte diese Woche, dass sich seine Gewinne in den ersten drei Monaten des Jahres auf 11 Milliarden US-Dollar belaufen könnten, das ist der höchste Gewinn, den das Unternehmen in einem Quartal seit 2008 gemacht hat, als der Preis für ein Barrel Öl 140 US-Dollar überstieg.

Exxon hat in den letzten Jahren Ausgaben und Personal gekürzt, während die Produktion im Permian Basin, das Texas und New Mexico überspannt, und vor der Küste von Guyana gesteigert wurde. Darren Woods, der Vorstandsvorsitzende des Unternehmens und einer der Zeugen bei der Anhörung am Mittwoch, hat darauf bestanden, dass Exxon daran arbeite, seine Treibhausgasemissionen zu reduzieren und gleichzeitig den Energiebedarf des Landes zu decken, aber dass es nicht für steigende Preise verantwortlich sei.

„Die Unsicherheit des Angebots in einem angespannten Markt mit wachsender Nachfrage führt zu erheblicher Preisvolatilität – was wir heute sehen“, sagte Mr. Woods dem Ausschuss.

Scott D. Sheffield, Geschäftsführer von Pioneer Natural Resources, einem großen texanischen Produzenten, sagte, sein Unternehmen und andere könnten nur begrenzt viel tun, um die Produktion schnell zu steigern.

„Ich verstehe den Wunsch, eine schnelle Lösung für den jüngsten Anstieg der Benzinpreise zu finden“, sagte er, „aber weder Pioneer noch irgendein anderer US-Produzent kann die Produktion über Nacht steigern, indem er einen Hahn aufdreht.“ Er stellte fest, dass der Mangel an Arbeitskräften und Bohrausrüstung sowie der Inflationsdruck bei den Öldiensten die Produktionssteigerungen behinderten.

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