Ein Bieterkrieg um Spirit könnte die Macht von vier großen Fluggesellschaften untergraben

Als sich vor fast einem Jahrzehnt der Staub auf einer großen Konsolidierungsrunde von Fluggesellschaften legte, dominierten vier große Unternehmen die Branche. Ein neues Fusionsgerangel könnte dieses gemütliche Arrangement in Frage stellen.

Ein sich anbahnender Streit um die Zukunft der Billigfluggesellschaft Spirit Airlines könnte einen glaubwürdigen, wenn auch noch kleineren Konkurrenten für die Giganten der Branche hervorbringen. Im Februar kündigten Frontier Airlines und Spirit Fusionspläne an und versprachen, eine nationale Billigfluggesellschaft zu schaffen, die dazu beitragen würde, die Flugpreise niedrig zu halten. JetBlue Airways hat diese Woche ein eigenes Angebot in Höhe von 3,6 Milliarden US-Dollar für Spirit abgegeben, das am späten Donnerstagabend sagte, dass es den Vorschlag prüfen werde.

Unabhängig davon, ob Spirit mit Frontier oder JetBlue fusioniert, könnte das kombinierte Unternehmen eine noch größere Bedrohung für die vier größten Fluggesellschaften des Landes darstellen – American Airlines, Delta Air Lines, United Airlines und Southwest Airlines – die zusammen einen Anteil von 66 Prozent am Inlandsmarkt haben . Die vier agieren in einer eigenen Liga, insbesondere an ihren Drehkreuzen in Städten wie Atlanta, Dallas, Houston und Newark, wo sie jeweils einen großen Teil der Gates und Flüge kontrollieren.

Um die einseitige Natur der Branche zu veranschaulichen, kontrollierte Alaska Airlines, die fünftgrößte Fluggesellschaft im vergangenen Jahr, nur 5 Prozent des inländischen Flugreisemarktes, während United, die viertgrößte, fast 13 Prozent hatte. Eine Kombination aus Frontier und Spirit würde über 8 Prozent des Marktes kontrollieren, und JetBlue und Spirit würden zusammen mehr als 10 Prozent beherrschen.

„Sie stehen American, United, Delta und Southwest mit solch enormen Flotten und Marktdurchdringung gegenüber“, sagte Samuel Engel, Senior Vice President und Airline Industry Analyst bei ICF, einem Beratungsunternehmen. „Es ist vernünftig, dass eine kräftigere Nr. 5 für einen stärkeren Konkurrenten sorgen wird.“

Natürlich ist keiner der Deals sicher, und in beiden Kombinationen könnten Führungskräfte Schwierigkeiten haben, die Unternehmen miteinander zu verbinden. Die Integration von Fluggesellschaften, einschließlich ihrer Computersysteme und der Dienstaltersrangliste von Piloten und Flugbegleitern, war noch nie einfach und hat zu weit verbreiteten Flugstreichungen und langen Rechtsstreitigkeiten geführt.

Jede geplante Fusion würde auch die Zustimmung der Kartellbehörden erfordern, die unter Präsident Biden ermutigt wurden, Geschäfte anzufechten, die möglicherweise in früheren Regierungen zustande gekommen wären.

„Beide Deals stellen die Kartellbehörden vor neue Herausforderungen“, sagte Paul Denis, der US Airways bei der Fusion mit American Airlines vertrat, die 2013 abgeschlossen wurde. Zu Beginn seiner Karriere prüfte er auch Fusionen und Übernahmen im Justizministerium.

Herr Denis sagte, die Aufsichtsbehörden, die Fluggeschäfte prüfen, hätten sich in der Vergangenheit auf die Auswirkungen des Zusammenschlusses großer, älterer Fluggesellschaften konzentriert, die seit Jahrzehnten im Geschäft sind. Diese Überprüfung würde jedoch untersuchen, ob es eine „einzigartige Rivalität“ unter den Billigfluggesellschaften gibt, „die dem Schutz dient“, so das Justizministerium.

Die Regulierungsbehörden sind nicht nur um Marktanteile besorgt. Sie möchten wissen, wie sich eine geplante Fusion auf Reisende auswirkt, einschließlich der Frage, ob das kombinierte Unternehmen in der Lage sein wird, die Tarife auf Strecken, auf denen die beiden Unternehmen zuvor gegeneinander angetreten sind, erheblich zu erhöhen. Und die Biden-Administration konzentriert sich ausschließlich auf die Auswirkungen von Unternehmensabkommen auf die wirtschaftliche Ungleichheit, indem sie beispielsweise die Fahrpreise erhöht und die Löhne drückt. Es ist nicht immer einfach, die wahrscheinlichen Auswirkungen eines bestimmten Deals vorherzusagen, sagten Rechtsexperten.

Eine Fusion zwischen Frontier, das sich auf den Westen konzentriert, und Spirit, das sich auf den Osten konzentriert, würde eine größere nationale Billigfluggesellschaft schaffen, die größere Fluggesellschaften unter Druck setzen könnte, die Tarife in mehr Städten zu senken. Aber der Deal würde ihre Konkurrenz auf wettbewerbsfähigen Strecken ausschalten und kostenbewussten Reisenden möglicherweise schaden.

Darüber hinaus wurden Frontier und Spirit für schlechten Kundenservice kritisiert, und Phil Weiser, der Generalstaatsanwalt von Colorado, wo Frontier seinen Sitz hat, warnte die Bundesaufsichtsbehörden im vergangenen Monat, dass die Fusion „ein echtes und dringendes Risiko darstellt“, dass sich der Service verschlechtern könnte die beiden Unternehmen fusionierten.

JetBlue konkurriert bereits mit den vier großen Fluggesellschaften in Städten wie New York und Boston und könnte sie weiter herausfordern, wenn es in der Lage ist, die Flugzeuge, Flughafengates und Mitarbeiter von Spirit zu erwerben. Verbraucher könnten dank der Vorteile, die JetBlue bietet, von einem besseren Flugerlebnis profitieren. Aber die ultragünstigen Tarife von Spirit überleben möglicherweise nicht, da JetBlue eher auf wohlhabendere Reisende ausgerichtet ist und Premium-Services wie Business-Class-Sitze erweitert hat.

Ein weiterer Faktor, der das Angebot von JetBlue für Spirit erschweren könnte, ist, dass es bereits in eine Kartellklage des Justizministeriums verwickelt ist. Die Abteilung versucht, eine Allianz zwischen JetBlue und American im Nordosten aufzuheben, eine Vereinbarung, die ein Beamter letztes Jahr als „De-facto-Fusion“ bezeichnete. Die Agentur sagte in ihrer Klage, dass American, die größte Fluggesellschaft des Landes, die Partnerschaft nutzen würde, um „einen einzigartig disruptiven Konkurrenten zu kooptieren“. JetBlue und American bestreiten, dass ihr Deal wettbewerbswidrig ist und kämpfen vor Gericht.

Führungskräfte von JetBlue sagten diese Woche, dass sie beabsichtigen, die Partnerschaft des Unternehmens mit American im Nordosten fortzusetzen. Sie sagten auch, dass der Kauf von Spirit es JetBlue ermöglichen würde, aggressiver mit den vier großen Fluggesellschaften zu konkurrieren.

Einige Kritiker der Unternehmenskonsolidierung sind anderer Meinung und sagen, dass Fusionen von Fluggesellschaften schlecht für Verbraucher und Arbeitnehmer sein könnten.

Bei beiden Vereinbarungen hätte die neue größere Fluggesellschaft in bestimmten Städten mehr Marktmacht, insbesondere in Florida, einem beliebten Reiseziel, an dem alle drei Fluggesellschaften konkurrieren.

Diana Moss, die Präsidentin des American Antitrust Institute, einer linksgerichteten Organisation, die seit langem eine strengere Durchsetzung der Wettbewerbsgesetze fordert, hat das Justizministerium gebeten, den Spirit-Frontier-Deal zu blockieren. Ms. Moss und andere veröffentlichten 2013 eine Studie, die zu dem Schluss kam, dass Fluggesellschaften nicht die Vorteile liefern, von denen sie behaupten, dass sie ihre Fusionen bieten würden.

Senatorin Elizabeth Warren, die Demokratin aus Massachusetts, ist eine weitere Skeptikerin. „Fusionen in der Luftfahrtindustrie haben zu höheren Preisen für die Verbraucher und niedrigeren Löhnen für die Arbeitnehmer geführt, und das Justizministerium muss diese vorgeschlagenen Geschäfte genau prüfen und gegebenenfalls anfechten“, sagte sie diese Woche in einer Erklärung gegenüber der New York Times. Sie wiederholte einen Brief, den sie und andere Gesetzgeber letzten Monat an die Aufsichtsbehörden über den Frontier-Spirit-Deal geschickt hatten.

Seit der Deregulierung der Branche in den späten 1970er Jahren haben die Fluggesellschaften aufeinanderfolgende Konsolidierungswellen durchlaufen, als sie zunächst nach regionaler, nationaler und dann nach internationaler Stärke strebten. Finanzielle Probleme, darunter eine Reihe von Insolvenzen, führten in den 2000er Jahren zu der jüngsten Welle großer Fusionen, die größtenteils durch Überleben motiviert waren, sagte William Swelbar, Luftfahrtberater und Forschungsingenieur am International Center for Air Transportation des Massachusetts Institute of Technology.

„In der letzten Konsolidierungsrunde ging es wirklich um Bilanzen“, sagte er. „Ich glaube nicht, dass diese Unternehmen es einzeln geschafft hätten.“

Bei den aktuellen Deals scheint es darum zu gehen, schnell Masse aufzubauen. Das liegt daran, dass größere Fluggesellschaften Vorteile haben. Sie können leichter Piloten rekrutieren, die Mangelware sind. Größere Fluggesellschaften erhalten außerdem niedrigere Preise und einen besseren Service von den Flugzeugherstellern. Und der einfachste Weg, an vielen Flughäfen zu wachsen, besteht darin, eine andere Fluggesellschaft zu kaufen, die Gates und Start- und Landeplätze hat.

Einige Analysten sind sich jedoch nicht sicher, ob Fluggesellschaften durch Fusionen leicht die Früchte der Größe ernten können.

Die Aktien von JetBlue sind um mehr als 10 Prozent gefallen, seit The Times ihr Angebot für Spirit gemeldet hat, zum Teil weil die Investoren sich nicht sicher sind, ob JetBlue in der Lage ist, die Übernahme voll auszunutzen.

Analysten spekulierten, dass JetBlue sein Angebot zum Teil gemacht hatte, weil es befürchtete, Geschäfte an ein kombiniertes Frontier-Spirit zu verlieren, was die Fluggesellschaft in ihrem Jahresbericht als potenzielles Risiko für ihre Wettbewerbsfähigkeit anführte. Dies ist nicht das erste Mal, dass JetBlue versucht, durch die Übernahme einer anderen Fluggesellschaft zu wachsen. Es versuchte, Virgin America zu kaufen, verlor dieses Geschäft jedoch an Alaska Airlines.

Selbst unter idealen Umständen kann es schwierig sein, Fusionen von Fluggesellschaften durchzuführen. Und obwohl Spirit und JetBlue einige Überschneidungen aufweisen, beispielsweise in ähnlichen Flugzeugflotten, funktionieren sie unterschiedlich. Spirit tut alles, um Kosten und Fahrpreise niedrig zu halten. Die Sitzplatzauswahl und das Handgepäck werden extra berechnet und die Sitze dicht beieinander gepackt. JetBlue versucht ebenfalls, die Kosten niedrig zu halten, versucht sich jedoch durch mehr Beinfreiheit und kostenloses drahtloses Internet im Flug abzuheben.

„Das sind zwei völlig unterschiedliche Betreiber mit völlig unterschiedlichen IT-Strukturen, mit völlig unterschiedlichen Unternehmenskulturen“, sagt Robert Mann, Branchenanalyst und Berater.

Spirit hat sich zu keinem der Geschäfte verpflichtet. Es sagte diese Woche, dass es das unaufgeforderte Angebot von JetBlue prüfe. Rein zahlenmäßig ist JetBlues All-Cash-Deal überlegen und bietet eine Prämie von etwa 40 Prozent gegenüber dem ursprünglichen Bar- und Aktienangebot von Frontier, basierend auf den Aktienkursen am Tag vor der Bekanntgabe des Angebots von JetBlue.

Frontier könnte sein Angebot noch erhöhen oder seine Zusammensetzung ändern. (Der Vorstand von Spirit bevorzugte laut behördlichen Unterlagen ursprünglich eine Transaktion, bei der Aktien bezahlt werden, aber die Aktien von Frontier sind seit der Bekanntgabe der Transaktion gefallen.) Frontier könnte auch anbieten, alle Kosten zu übernehmen, die mit dem Risiko verbunden sind, dass die Aufsichtsbehörden die Fusion vor Gericht anfechten würden . JetBlue hat Spirit eine Reverse-Breakup-Gebühr garantiert, wenn der Deal wegen kartellrechtlicher Bedenken abgebrochen wird.

Einige Rechtsexperten sagten, dass beide Abkommen die Unterstützung der Aufsichtsbehörden mit einigen Kompromissen wie einer Vereinbarung zur Veräußerung von Gates an einigen Flughäfen gewinnen könnten.

„Ich denke immer noch, dass am Ende des Tages jeder Deal, der möglicherweise angefochten werden könnte, wahrscheinlich genehmigt werden würde“, sagte Kerry Tan, Wirtschaftsprofessor an der Loyola University Maryland. “Welche Herausforderungen auch immer das DOJ bietet, Zugeständnisse können gemacht werden.”

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