Die Fusion von Warner Bros. Discovery wird abgeschlossen und verändert die Medienlandschaft – Frist

Discovery und WarnerMedia haben ihre lang erwartete Mega-Fusion abgeschlossen, einen erstklassigen Mediaplayer und Streaming-Anwärter geschaffen und einen unglückseligen Vorstoß von AT&T in die Unterhaltungsbranche beendet.

Die Kombination wird so unterschiedliche Vermögenswerte wie HBO, CNN und das fast 100 Jahre alte Warner Bros-Filmstudio mit ungeschriebenen Programm-Molochen wie Food Network, HGTV und vereinen 90 Tage Verlobter. Es ist die folgenreichste Medienfusion, seit Disney 2019 den größten Teil von 21st Century Fox gekauft hat, und es hinterlässt die Art von Fragen, die dieser Mega-Deal über das Kommen und Gehen in den Führungsetagen aufgeworfen hat.

(Im Moment ist die Discovery-Wache weitgehend unter CEO David Zaslav verantwortlich. Toby Emmerich, Casey Bloys und Channing Dungey, die Leiter von Warner Bros. Pictures, HBO bzw. Warner Bros. TV, haben Vertrauensvoten erhalten.)

Die Aktien von Warner Bros Discovery werden voraussichtlich am Montag unter dem Tickersymbol „WBD“ vollständig gehandelt. Es hat bereits damit begonnen, den Besitzer auf einer „When Issued“-Basis zu wechseln. Die Aktien beendeten den Tag mit einem Plus von 6 % bei 24,43 $.

Im Rahmen der All-Stock-Reverse Morris Trust-Transaktion erhält AT&T 40,4 Milliarden US-Dollar in bar, Schuldtiteln und WarnerMedias Einbehalt bestimmter Schulden. Die Aktionäre des Telekommunikationsgiganten besitzen nun 71 % des neuen Unternehmens (etwa 1,7 Milliarden Aktien) und erhalten 0,241917 WBD-Aktien für jede AT&T-Stammaktie, die sie zum Zeitpunkt des Abschlusses hielten. Die Discovery-Aktionäre besitzen 29 % des neuen Unternehmens. Zusätzlich zu ihren neuen WBD-Aktien halten die AT&T-Aktionäre weiterhin die gleiche Anzahl von AT&T-Stammaktien, die sie kurz vor dem Abschluss gehalten haben.

Obwohl Discovery der Minderheitsaktionär ist, hat es die operative Kontrolle über WBD. Der langjährige CEO des Unternehmens, Zaslav, hat ein Managementteam zusammengestellt, das hauptsächlich aus den Reihen seiner Alma Mater stammt, von denen viele ihre Wurzeln in Zaslavs Lauf bei NBC in den 1990er und 2000er Jahren haben.

Der Deal schafft eines der größten existierenden reinen Unterhaltungsunternehmen, obwohl sein Börsenwert zu Beginn weit von dem von Disney, Comcast und Netflix entfernt ist. Das Unternehmen hat einen prognostizierten Gesamtumsatz von 49,8 Millionen US-Dollar im Jahr 2022 und 52 Milliarden US-Dollar im Jahr 2023. Damit liegt es im Bereich der Einnahmen von Disney, abzüglich der Themenparks und Resorts, und deutlich über dem Gesamtumsatz von NBCUniversal im Jahr 2021.

In der Ankündigung des Abschlusses des Deals am Freitag nannte Zaslav es „einen aufregenden Meilenstein, nicht nur für Warner Bros. Entdeckungsziel für unsere Aktionäre, unsere Distributoren, unsere Werbetreibenden, unsere Kreativpartner und vor allem die Verbraucher weltweit“, sagte Zaslav. „Mit unserem gemeinsamen Vermögen und unserem diversifizierten Geschäftsmodell ist Warner Bros. Discovery bietet das differenzierteste und umfassendste Portfolio an Inhalten für Film, Fernsehen und Streaming.“

AT&T-Chef John Stankey, der früher am Tag eine Glückwunschnachricht an die Mitarbeiter von WarnerMedia schickte, fügte in der Pressemitteilung hinzu: „Wir stehen am Beginn eines neuen Zeitalters der Konnektivität und markieren heute den Beginn einer neuen Ära für AT&T.“ Da es sich weiterhin von Film, Fernsehen und eigenen Streaming-Plattformen wegbewege, werde AT&T „in Rekordhöhe in unsere Wachstumsbereiche 5G und Glasfaser investieren“, sagte er.

Die Art des Deals, an dem kein US-Rundfunknetz oder mehrere Filmstudios beteiligt waren, ermöglichte es, einen 10-monatigen Regulierungsprozess reibungslos zu durchlaufen und früher als ursprünglich prognostiziert abzuschließen. Es gab nie ernsthaften Widerstand gegen die Kombination, obwohl sie auf der Kabelseite einen Koloss schafft, mit TNT, TBS, CNN, Cartoon Network und anderen, die Discoverys Portfolio von 19 Netzwerken beitreten. Frühere horizontale Fusionen wie CBS und Viacom und die letzte große Transaktion von Discovery, der Kauf von Scripps Networks Interactive, bündelten ebenfalls riesige Kabelvermögenswerte.

Zaslav, der den Deal vor einem Jahr heimlich mit Stankey und einer Handvoll Top-Leutnants beider Unternehmen ausgehandelt hat, ist durch den Deal zu neuen Höhen der Prominenz aufgestiegen. Als langjähriger Fixpunkt in New York, wo er aufgewachsen ist, hat sich Zaslav verpflichtet, in Hollywood sichtbarer und aktiver zu sein und die in Burbank ansässigen Warner-Immobilien praktisch zu betreiben. Er kaufte das Haus in Beverly Hills, das einst dem Paramount-Chef Robert Evans gehörte. Nur wenige erwarten, dass der hartgesottene Zaslav so im Bett liegt und Drehbücher liest wie Evans. Seine Aufgabe wird es sein, zwei unterschiedliche, alte Medienorganisationen zusammenzubringen und die ursprüngliche These des Deals zu beweisen – dass die Aggregation eines riesigen Vorrats an Inhalten im Streaming-Zeitalter zum Erfolg führen wird.

Für AT&T setzt die Schließung ein Interpunktionszeichen für ein kostspieliges, fast siebenjähriges Abenteuer in der Unterhaltungsbranche. Nach der Übernahme von DirecTV im Jahr 2015 bot der Telekommunikationsriese kurz vor der Wahl von Donald Trump 2016 85,4 Millionen US-Dollar für Time Warner. Nachdem das Unternehmen diesen Deal nach einer langwierigen, außerordentlichen kartellrechtlichen Anfechtung durch von Trump ernannte Aufsichtsbehörden des Justizministeriums endgültig besiegelt hatte, benannte es das Unternehmen in WarnerMedia um und begann mehrere Umstrukturierungswellen. HBO, Warner Bros, Turner Broadcasting und CNN, ehemals unterschiedliche Silos, die bekanntermaßen gegen Synergiebemühungen resistent waren, begannen, miteinander verwoben zu werden, und zahlreiche erfahrene Führungskräfte verließen das Unternehmen.

Streaming hat die Verschmelzung der Geschäftsbereiche von WarnerMedia beschleunigt und wird auch viele der strategischen Schritte des neuen Unternehmens vorantreiben. HBO Max, das im Mai 2020 eingeführt wurde, wird letztendlich mit Discovery+ zu einem einzigen Dienst kombiniert, obwohl dieser Prozess aus einer Vielzahl von technologischen und logistischen Gründen Monate, wenn nicht länger dauern wird. (CNN+, das letzten Monat gestartet wurde, ist ein weiterer Kandidat für die Konsolidierung.) Ende 2021 hatte HBO Max zusammen mit dem traditionellen HBO 73,8 Millionen Abonnenten weltweit. Discovery hatte 22 Millionen zahlende Streaming-Abonnenten, obwohl die Zahl für Discovery+ nicht im Vergleich zu anderen Nischendiensten mit Schwerpunkt auf Essen oder Golf aufgeschlüsselt wurde.

Da ältere Unternehmen immer noch Milliarden an freiem Cashflow abwerfen, wird Warner Bros Discovery jedoch wahrscheinlich nicht kopflos in das Streaming einsteigen. Zaslav machte Anfang dieses Jahres Schlagzeilen, indem er versicherte, dass er „nicht versucht, den Ausgabenkrieg zu gewinnen“ im Streaming. Wie seine traditionellen Konkurrenten hat das Unternehmen die jüngste Abkühlung der Wall Street in Bezug auf den All-in-Ansturm zur Online-Verschiebung von Inhalten zur Kenntnis genommen. Während der Eifer, beim Streaming all-in zu gehen, in den Jahren 2019 und 2020 überwog, als sich die Unternehmen endlich erhoben, um die langjährige Dominanz von Netflix herauszufordern, liegt der Fokus jetzt mehr auf der Rentabilität. Das Erreichen bestimmter Abonnentenschwellen ist nur ein Teil der Geschichte. Die relevanteste Frage ist, ob diese Abonnementeinnahmen ein Baustein eines wirklich profitablen Geschäfts sein können.

Die vollständige Zusammensetzung der Führungsteams, die den Vorstoß beim Streaming und in anderen Bereichen überwachen, bleibt eine Frage, die nicht vollständig geklärt ist. Discovery hat der Wall Street Kosteneinsparungen in Höhe von 3 Milliarden US-Dollar versprochen, was eine viel höhere Zahl ist als bei früheren Mega-Deals, die zu Tausenden von Entlassungen geführt haben. Während der Großteil der Entschichtung voraussichtlich in Backoffice- und Verwaltungsfunktionen erfolgen wird, wird auch eine Reihe erfahrener Talente in Marketing, Vertrieb, Werbung, Geschäftsangelegenheiten und vielen anderen Bereichen losgelassen.

Gedrehte Film- und Fernsehprojekte sind für Zaslav und das Discovery-Team, abgesehen von OWN, ebenfalls relativ unbekannte Gewässer. Zaslav hat Discovery nicht nur in die Richtung der Drehbücher gelenkt (nach einem erfolglosen Versuch Mitte der 2010er Jahre, prestigeträchtige Shows mit Drehbuch zu prägen), sondern er hat sich auch über den Andrang von Unternehmen lustig gemacht, die in den Drehbuchbereich vordringen. Als Discovery Scripps und sein Portfolio an Lifestyle-Netzwerken übernahm, bevorzugte er eine Metapher eines Kinderfußballspiels, bei dem ein Haufen Kinder dem geskripteten Ball hinterherjagt und Discovery auf einem offenen Teil des Feldes versucht, ohne Drehbuch zu punkten. Erst seit er sich mit Stankey zusammengetan hat, schwärmt er von der Fülle an Drehbuch-Franchises bei Warner Bros. (Das ursprüngliche Logo für Warner Bros Discovery trug die Maltesischer Falke Slogan: „Der Stoff, aus dem Träume sind.“)

Ungewiss ist auch, ob die neue Aktie zum Liebling der Wall Street wird. Inhaltsorientierte Themen wie Paramount Global oder Lionsgate waren in letzter Zeit schleppend, da die Investoren darüber debattierten, ob sie für den Übergang von der alten Unterhaltung zur Cloud geeignet sind. Die Aktien von Discovery und AT&T sind ebenfalls deutlich unter ihr Niveau gefallen, bevor der Deal vorgeschlagen wurde, nicht das vielversprechendste Zeichen.

Michael Morris, Analyst bei Guggenheim Partners, behielt ein „neutrales“ Rating für Discovery-Aktien bei. Am Vorabend der Fusion bekräftigte Morris in einer Kundenmitteilung seine Bewertung. Er beschrieb „langfristig ein attraktives Potenzial für das fusionierte Unternehmen“, nannte aber auch „begrenzte Einblicke in die Markteinführungsstrategie und potenziellen Verkaufsdruck von Kernaktionären von AT&T nach der Ausschüttung“ als Gründe für die Pause.

Craig Moffett, Analyst bei Moffett Nathanson und lautstarker Kritiker der Unterhaltungsaktivitäten von AT&T, verfasste eine Art Nachruf auf die Deals mit Time Warner und DirecTV. „Und so endet ein langes und hässliches Kapitel in der bewegten Geschichte eines großen amerikanischen Unternehmens“, schrieb er diese Woche in einer Mitteilung an Kunden. „Investoren gaben dem Missgeschick von AT&T in den Medien einen klaren Daumen nach unten, und das zu Recht. Es entstand aus einer fehlerhaften Strategie und wurde schlecht ausgeführt.“

Fairerweise fuhr er fort: „Von den beiden Deals, die das geschaffen haben, was AT&T kurz ‚das moderne Medienunternehmen’ nannte, war die Übernahme von Time Warner das kleinere von zwei Übeln. Der Deal mit DirecTV war unbestreitbar schlimmer. Zusammengenommen haben die beiden Deals AT&T stark geschwächt, und ihre Wirkung kann nicht rückgängig gemacht werden, indem man sie einfach ausgliedert.“

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